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Phillis Wheatley

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Phillis Wheatley (1753 - 5 décembre 1784) fut la première écrivaine afro-américaine à être publiée aux États-Unis. Son livre Poèmes sur divers sujets a été publié en 1773, deux ans avant le début de la guerre d'indépendance américaine, et est considéré comme l'un des premiers exemples de littérature afro-américaine. Après Anne Bradstreet, elle était la seule autre femme à avoir été publiée en Amérique coloniale. Phillis Wheatley est venu en Amérique sur un navire négrier et est mort dans une pauvreté abjecte; cependant, ses œuvres ont laissé une impression indélébile qui a semé les graines du plaidoyer pour l'abolition en Amérique.

Bien que sa poésie sur la lutte des colonies pour la libération de la Grande-Bretagne fasse écho à ses propres réflexions sur la liberté, elle a rarement attiré l'attention sur sa situation personnelle ou sur des questions de race. Ses poèmes sont plutôt une expression de son zèle religieux et de sa foi ardente en Dieu.

Premières années et influences

Phillis Wheatley est né en Gambie, aujourd'hui Sénégal, sur la côte ouest de l'Afrique. Jeune fille de sept ans, elle a été kidnappée et vendue comme esclave. Elle a été nommée "Phillis" après avoir été achetée à Boston, Massachusetts en 1761, par John Wheatley, qui l'a achetée pour être une servante pour sa femme. Il n'y a aucun enregistrement de son nom africain, ni aucun enregistrement de son anniversaire exact autre que l'année.

Susannah Wheatley a vu la jeune fille comme sa protégée et a encouragé son éducation, sans précédent à cette époque pour les Afro-Américains. À l'âge de neuf ans, elle transcrivait des passages difficiles de la Bible. Elle était également instruite en géographie et en mathématiques, mais la poésie était son sujet de prédilection. Elle a particulièrement admiré les œuvres d'Alexander Pope et ses premiers poèmes imitent son style. Elle est devenue bien versée dans les classiques latins et grecs, produisant même plus tard une traduction anglaise d'Ovide Métamorphoses. À quatorze ans, elle publie son premier poème dans le journal colonial, le Newport Mercury.

Les circonstances de Phillis Wheatley étaient différentes de la plupart des esclaves noirs de l'époque en raison de son éducation. Il était même illégal d'enseigner aux "nègres" à lire ou à écrire dans le sud de l'avant-guerre; cependant, la vie des Noirs dans le Nord industriel était un peu plus facile.1 Elle vivait entre deux mondes et, en tant que telle, ne convenait pas toujours à l'un ou à l'autre. L'Église est devenue son refuge et une forte influence dans sa vie. Le fait que Wheatley connaissait les classiques montre qu'elle avait très probablement accès à la vaste bibliothèque de son église, la Old South Church de Boston, qui a la particularité d'être le lieu de la réunion de la ville tenue après le massacre de Boston. Enfant prodige, ecclésiastique et autres lettrés de l'époque lui ont fourni à la fois des encouragements et des livres importants. De telles influences incluaient des ministres tels que Harvard, instruit Mather Byles, un neveu du leader puritain Cotton Mather.2

Poésie et guerre révolutionnaire

En 1765, Wheatley a été témoin de la fureur de la Stamp Act, la rébellion des Bostoniens contre une nouvelle taxation de leur colonie. Cette protestation devait être un précurseur du soulèvement beaucoup plus violent du Boston Tea Party. En réponse au foment et à la lutte dont elle a été témoin, Wheatley a écrit le poème «America».

Le saviez-vous? Phillis Wheatley a été la première écrivaine afro-américaine à être publiée aux États-Unis

En 1770, elle a écrit un poème sur le jeune Christopher Snider qui a été tué lorsqu'une foule de patriotes est descendue chez un informateur britannique. Snider, onze ans, a été accidentellement tué par balle, un incident qui a choqué à la fois les loyalistes et les patriotes. Wheatley l'a appelé le premier martyr de la guerre révolutionnaire.

La même année, Wheatley a écrit un hommage poétique au révérend George Whitefield, un pasteur charismatique revivaliste dont les sermons ont inspiré sa propre écriture poétique. Le poème a été largement acclamé, en particulier en Grande-Bretagne, où Whitefield avait encore de nombreux amis et sympathisants. À 17 ans, elle a été reconnue sur les deux continents. Un extrait, imprimé sur un prospectus trouvé en Angleterre, se lit comme suit:

Malheureux nous déplorons ton soleil couchant, qui était autrefois magnifique, mais il ne brille plus

Sa poésie, écrite dans la tradition classique, est généralement composée de pentamètre iambique et de distiques héroïques. L'un des rares poèmes qui se réfère à l'esclavage est "En cours d'acheminement de l'Afrique vers l'Amérique:"

'Twas miséricorde m'a amené de ma terre païenne,
J'ai appris à mon âme bénie à comprendre
Qu'il y a un Dieu, qu'il y a aussi un Sauveur:
Une fois que je rédemption ne cherchais ni ne savais.
Certains voient notre race de sable avec un œil dédaigneux,
"Leur couleur est un colorant diabolique."
Rappelez-vous, chrétiens, nègres, noirs comme Caïn,
Peut être affiné et rejoindre le «train angélique».

La poésie de Wheatley tourne essentiellement autour de thèmes chrétiens, avec de nombreux poèmes dédiés à des chefs célèbres de cette époque. Plus d'un tiers se compose d'élégies, les autres ayant des thèmes religieux ou classiques. Les images de la nature, en particulier le motif du soleil, peuvent refléter son héritage africain. Elle n'a écrit qu'une seule fois à propos de sa mère, qu'elle se souvient qu'elle avait versé "de l'eau avant le soleil à son lever".3

L'élite blanche de Boston avait du mal à croire qu'une femme noire puisse être une auteure et exigeait une preuve de son éducation et de l'authenticité de son travail. En 1772, Wheatley a dû défendre sa capacité littéraire devant les tribunaux. Elle a été contre-interrogée par un groupe de chefs coloniaux, dont le révérend Charles Chauncey, John Hancock, Thomas Hutchinson, le gouverneur du Massachusetts, et son lieutenant-gouverneur Andrew Oliver. Ils ont conclu qu'elle avait en fait écrit les poèmes qui lui étaient attribués et signé une attestation publiée dans la préface de son livre. Poèmes sur divers sujets, religieux et moral.

Pourtant, les imprimeurs de Boston ont refusé de publier son livre. En 1773, elle a navigué en Angleterre, avec le fils de Wheatley, Nathaniel, pour ce qui allait devenir un voyage historique. Sous le patronage de Selina Hastings, de la comtesse de Huntingdon et du comte de Dartmouth, fervents partisans de George Whitefield, elle a enfin pu trouver un éditeur pour son livre à Londres - le premier jamais publié par une femme noire américaine.

Vie et mort tardives

En 1775, après la guerre, Wheatley a écrit un poème dédié à George Washington, alors commandant en chef de l'armée continentale. Il l'a invitée à visiter son siège de Cambridge en 1776, où il lui a donné une audience privée. Le poème, intitulé «À Son Excellence George Washington», a ensuite été publié dans le Pennsylvania Magazine dont le rédacteur était Thomas Paine.

Après la mort des Wheatleys, Phillis a obtenu la liberté de manumisson-sa; cependant, ses difficultés n'ont commencé qu'à ce moment-là. Elle n'a pas pu vendre son livre, principalement en raison du fait que les années de guerre révolutionnaire ont forcé les Américains à prioriser leurs dépenses uniquement pour les nécessités. Wheatley a ensuite épousé un marchand noir libre nommé John Peters, en 1778. Cependant, il n'a pas réussi dans les affaires pendant les années de guerre difficiles et l'a finalement abandonnée. Wheatley travaillait comme domestique dans la pension de famille où elle résidait, mais était à peine capable de subvenir à ses besoins. Elle est décédée à l'âge de 31 ans le 5 décembre 1784 et son troisième enfant est décédé quelques heures après. Deux autres enfants étaient déjà morts en bas âge.

Un de ses derniers poèmes, publié sous forme de brochure l'année de sa mort, s'appelait «Liberté et paix». Le poète esclave, qui a connu la liberté peu de temps, salue la nouvelle nation d'Amérique.

Héritage

Livre de Wheatley Poèmes sur divers sujets est considéré comme l'un des premiers exemples de la littérature afro-américaine.4 Néanmoins, bien que Wheatley ait été crédité d'avoir simultanément fondé deux genres littéraires, la littérature noire américaine et la littérature des femmes noires, elle a également été critiquée pour ne pas avoir dénoncé directement l'esclavage dans sa poésie. Cependant, Wheatley à son époque a fait la distinction entre deux mondes: non seulement entre la classe éduquée blanche et la sous-classe noire, mais aussi entre les colonies américaines et l'Angleterre, la mère patrie. Susannah et John Wheatley étaient des loyalistes connus, tout comme leur fils, Nathaniel, pendant les années qui ont précédé la guerre révolutionnaire. En fait, l'Angleterre a embrassé le travail de Wheatley plus sincèrement que les colonies américaines. Il est également intéressant de noter que l'Angleterre a aboli la traite des esclaves plus tôt que l'Amérique. Cependant, Phillis Wheatley (qui s'appelait plus tard Phillis Peters) semblait avoir plus de sympathies patriotes. De récents érudits littéraires ont reconnu qu'un fil conducteur traversant sa poésie et surtout ses lettres personnelles se rapporte à la quête de la liberté.

L'héritage de Wheatley comprend une période de l'ère moderne où elle a été critiquée par les érudits et les artistes noirs pour être trop influencée par ses mentors blancs pour être vraiment un porte-parole de "l'expérience des Noirs". Essentiellement, son intellect et son talent sont passés du défi des Blancs parce qu'elle était noire au défi des Noirs d'être proche des Blancs. Henry Louis Gates, Jr., le professeur W. E. B. Du Bois des sciences humaines à l'Université de Harvard, dans sa présentation de 2002 Jefferson Lectures sur Wheatley a déclaré:

Pensez-y: nous sommes passés d'une situation où les actes d'alphabétisation de Phillis Wheatley pourraient être utilisés pour démontrer l'humanité inhérente de notre peuple et son droit inaliénable à la liberté, à une situation où les actes d'alphabétisation sont stigmatisés d'une manière ou d'une autre comme des actes de trahison raciale. Phillis Wheatley, si fière de la fin de ses réalisations durement gagnées, pleurerait. Douglass aussi; Du Bois aussi.5

En 1998, un manuscrit de Wheatley a été vendu pour 68 500 $ lors d'une vente aux enchères Christie's. "Ocean", une ode à la mer, a été écrit en 1773 à Boston et est la seule copie connue du poème de 70 lignes.

En novembre 2005, une nouvelle lettre autographe signée par Wheatley a été acquise par un collectionneur privé pour 253 000 $ lors d'une vente aux enchères Swann Galleries.

Remarques

  1. ↑ Kathryn Laskey, Une voix à elle: l'histoire de Phillis Wheatley, poète esclave (Candlewick Press, 2003, ISBN 0763602523).
  2. ↑ Phillis Wheatley, Femmes noires américaines notables, Livre 1 (Gale Research, 1992).
  3. ↑ Phillis Wheatley, Femmes noires américaines notables, Livre 1 (Gale Research, 1992).
  4. ↑ Bibliothèque de l'Université de Deleware, Phillis Wheatley. Récupéré le 9 août 2007.
  5. ↑ Henry Louis Gates, Jr., Monsieur Jefferson et The Trials of Phillis Wheatley National Endowment for the Humanities. Récupéré le 14 avril 2007.

Travaux

  • Une Élégie, Sacrée à la Mémoire du Grand Divin, le révérend et savant Dr. Samuel Cooper, qui a quitté cette vie le 29 décembre 1783
  • Mémoires et poèmes de Phillis Wheatley, un indigène africain et esclave
  • Poèmes sur divers sujets, religieux et moral
  • À Son Excellence George Washington

Les références

  • Cashmore, E. "Revue de l'anthologie Norton de la littérature afro-américaine" Nouvel homme d'État, 25 avril 1997.
  • Gates, H. Les épreuves de Phillis Wheatley: le premier poète noir d'Amérique et ses rencontres avec les pères fondateurs. Basic Civitas Books, 2003. ISBN 0465027296
  • Laskey, Kathryn. Une voix à elle: l'histoire de Phillis Wheatley, poète esclave. Candlewick Press, 2003. ISBN 0763602523
  • Robinson, William Henry et Phillis Wheatley. Phillis Wheatley et ses écrits. Études critiques sur la vie et la culture des Noirs, v. 12. Garland, 1984. ISBN 0824093461
  • Robinson, William Henry. Phillis Wheatley dans les débuts noirs américains. Broadside Critics Series, non. 5. Broadside Press, 1975. ISBN 0910296189
  • Shockley, Ann Allen. Femmes écrivaines afro-américaines 1746-1933: un guide d'anthologie et de critique. Meridian Books, 1989. ISBN 0-45200981-2
  • Wheatley, Phillis. Femmes noires américaines notables. Livre 1. Gale Research, 1992. Reproduit en Centre de ressources biographiques. Farmington Hills, Michigan: Thomson Gale. 2007.
  • Wheatley, Phillis et John C. Shields. Les œuvres rassemblées de Phillis Wheatley. La bibliothèque Schomburg des écrivaines noires du XIXe siècle. Oxford University Press, 1988. ISBN 0195052412

Liens externes

Tous les liens ont été récupérés le 22 mars 2019.

  • Œuvres de Phillis Wheatley. Projet Gutenberg.
  • Rogers, Jay. Phillis Wheatley: précurseur de l'abolitionnisme américain Le précurseur.

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